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Árbol de Navidad cósmico: el espectáculo estelar de NGC 2264

  • NGC 2264 es un cúmulo de estrellas jóvenes que ha sido coloreado y rotado para enfatizar su apodo de “Cúmulo de árboles de Navidad”.

  • Esta imagen compuesta contiene rayos X de Chandra (azul y blanco), datos ópticos de WIYN (gas verde) y datos infrarrojos de 2MASS (estrellas blancas).

  • Las estrellas de este cúmulo tienen entre uno y cinco millones de años, en comparación con la edad del Sol de 5 mil millones de años.

  • Las estrellas jóvenes son volátiles y producen fuertes llamaradas en rayos X y otros tipos de luz, pero no de forma coordinada como se muestra en la animación.


Rayos X: NASA/CXC/SAO; Óptica: TA Rector (NRAO/AUI/NSF y NOIRLab/NSF/AURA) y BA Wolpa (NOIRLab/NSF/AURA); Infrarrojos: NASA/NSF/IPAC/CalTech/Univ. de Massachusetts; Procesamiento de imágenes: NASA/CXC/SAO/L. Frattare y J. Major
Rayos X: NASA/CXC/SAO; Óptica: TA Rector (NRAO/AUI/NSF y NOIRLab/NSF/AURA) y BA Wolpa (NOIRLab/NSF/AURA); Infrarrojos: NASA/NSF/IPAC/CalTech/Univ. de Massachusetts; Procesamiento de imágenes: NASA/CXC/SAO/L. Frattare y J. Major

Esta nueva imagen de NGC 2264, también conocida como “Cúmulo de Árboles de Navidad”, muestra la forma de un árbol cósmico con el brillo de luces estelares. NGC 2264 es, de hecho, un cúmulo de estrellas jóvenes , con edades de entre uno y cinco millones de años, en nuestra Vía Láctea, a unos 2.500 años luz de la Tierra. Las estrellas en NGC 2264 son más pequeñas y más grandes que el Sol, desde algunas con menos de una décima parte de la masa del Sol hasta otras que contienen alrededor de siete masas solares.


Una imagen compuesta festiva: colores y rotación


Esta nueva imagen compuesta realza el parecido con un árbol de Navidad mediante opciones de color y rotación. Las luces azules y blancas (que parpadean en la versión animada; vea el video a continuación) son estrellas jóvenes que emiten rayos X detectados por el Observatorio de rayos X Chandra de la NASA . Los datos ópticos del telescopio WIYN de 0,9 metros apoyado por la Fundación Nacional de Ciencias en Kitt Peak muestran una nebulosa de gas en el cúmulo en verde, correspondiente a las "agujas de pino" del árbol. Finalmente, los datos infrarrojos del Two Micron All Sky Survey muestran las estrellas del primer plano y del fondo en blanco. Esta imagen se ha girado 160 grados en el sentido de las agujas del reloj desde el estándar del astrónomo del Norte apuntando hacia arriba, de modo que parece que la copa del árbol está hacia la parte superior de la imagen.


Dinámica estelar y técnicas de observación


Las estrellas jóvenes, como las de NGC 2264, son volátiles y producen fuertes llamaradas en rayos X y otros tipos de variaciones que se observan en diferentes longitudes de onda de luz. Las variaciones coordinadas y parpadeantes que se muestran en esta animación, sin embargo, son artificiales, para enfatizar la ubicación de las estrellas vistas en rayos X y resaltar la similitud de este objeto con un árbol de Navidad. En realidad las variaciones de las estrellas no están sincronizadas.


Las variaciones observadas por Chandra y otros telescopios son causadas por varios procesos diferentes. Algunos de ellos están relacionados con la actividad que involucra campos magnéticos, incluidas llamaradas como las que sufre el Sol, pero mucho más poderosas, y puntos calientes y regiones oscuras en las superficies de las estrellas que aparecen y desaparecen a medida que las estrellas giran. También puede haber cambios en el espesor del gas que oscurece las estrellas y cambios en la cantidad de material que aún cae sobre las estrellas desde los discos de gas circundantes.


El Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA gestiona el programa Chandra. El Centro de rayos X Chandra del Observatorio Astrofísico Smithsonian controla las operaciones científicas desde Cambridge, Massachusetts, y las operaciones de vuelo desde Burlington, Massachusetts.

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