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Astrónomos estudian los anillos de una estrella y el planeta que la orbita

Esta imagen, tomada con la Cámara Avanzada para Encuestas a bordo del Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA, muestra el planeta recién descubierto, Fomalhaut b, orbitando su estrella madre, Fomalhaut.

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La pequeña caja blanca en la parte inferior derecha señala la ubicación del planeta. Fomalhaut b ha tallado un camino a lo largo del borde interior de un vasto anillo de escombros polvorientos que rodea Fomalhaut que tiene 34.500 millones de kilómetros de diámetro. Fomalhaut b se encuentra a tres mil millones de kilómetros dentro del borde interior del anillo y orbita a 17 mil millones de kilómetros de su estrella.

El recuadro en la parte inferior derecha es una imagen compuesta que muestra la posición del planeta durante las observaciones del Hubble tomadas en 2004 y 2006. Los astrónomos han calculado que Fomalhaut b completa una órbita alrededor de su estrella madre cada 872 años.

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Esta imagen anotada muestra características clave del sistema Fomalhaut, incluido el planeta recién descubierto Fomalhaut b y el anillo de polvo. Crédito:NASA, ESA y Z. Levay (STScI)

El punto blanco en el centro de la imagen marca la ubicación de la estrella. La región alrededor de la ubicación de Fomalhaut es negra porque los astrónomos utilizaron el coronógrafo de la Cámara Avanzada para bloquear el resplandor brillante de la estrella para que se pudiera ver el planeta oscuro. Fomalhaut b es 100 millones de veces más débil que su estrella. Las rayas radiales son luz estelar dispersa. El punto rojo en la parte inferior izquierda es una estrella de fondo. El sistema Fomalhaut está a 25 años luz de distancia en la constelación de Piscis Austrinus. Esta imagen en falso color fue tomada en octubre de 2004 y julio de 2006.

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Anillo de escombros alrededor de la estrella

Anillo de escombros. Crédito:NASAESA, P. Kalas y J. Graham (Universidad de California, Berkeley), y M. Clampin (Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA)

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La vista superior, tomada por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA, es la primera imagen de luz visible de un anillo de polvo alrededor de la joven estrella cercana y brillante Fomalhaut (HD 216956). La imagen ofrece la evidencia más fuerte hasta ahora de que un planeta rebelde puede estar tirando del cinturón polvoriento. Parte del anillo [a la izquierda] está fuera de la vista del telescopio. El anillo está inclinado oblicuamente a nuestra línea de visión.

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El centro del anillo está a unos 1.400 millones de millas (15 unidades astronómicas) de distancia de la estrella. El punto cerca del centro del anillo marca la ubicación de la estrella. Los astrónomos creen que un planeta invisible que se mueve en una órbita elíptica está remodelando el anillo.

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La vista en la parte inferior señala características importantes en la imagen, como los bordes interno y externo del anillo. Los astrónomos utilizaron el coronógrafo de la Cámara Avanzada para Encuestas (ACS) a bordo del Hubble para bloquear la luz de la estrella brillante para que pudieran ver el débil anillo. A pesar del coronógrafo, algo de luz de la estrella todavía es visible en esta imagen, como se puede ver en los radios en forma de rueda del vagón que forman un anillo interior alrededor de Fomalhaut [etiquetado como “ruido de luz dispersa”].

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Exoplaneta Fomalhaut b

Esta ilustración muestra el planeta recién descubierto, Fomalhaut b, orbitando su sol, Fomalhaut. Crédito:ESA, NASA y L. Calçada (ESO)

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Esta estructura es un anillo similar a Saturno que los astrónomos dicen que puede rodear el planeta. Fomalhaut también está rodeado por un anillo de material. El borde de este vasto disco se muestra en el fondo como la característica curva en forma de nube que parece intersectar la estrella de 200 millones de años. Fomalhaut b se encuentra a tres mil millones de kilómetros dentro del borde interno del disco. El planeta completa una órbita alrededor de Fomalhaut cada 872 años.

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Nube de polvo en expansión de Fomalhaut b

Ilustración de la observación del Hubble de la nube de polvo en expansión de Fomalhaut b. Crédito: NASA, ESA, y A. Gáspár y G. Rieke (Universidad de Arizona)

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La nube se produjo en una colisión entre dos grandes cuerpos que orbitan la brillante estrella cercana Fomalhaut. Esta es la primera vez que se toma una imagen de un evento tan catastrófico alrededor de otra estrella.

Esquema del sistema de Fomalhaut

Crédito:NASA, ESA, P. Kalas y J. Graham (Universidad de California, Berkeley), y M. Clampin (Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA)

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Este diagrama muestra la órbita del exoplaneta Fomalhaut b calculada a partir de observaciones recientes del Telescopio Espacial Hubble. El planeta sigue una órbita altamente elíptica que lo lleva a través de un amplio cinturón de escombros que rodean la brillante estrella Fomalhaut. El planeta oscila tan cerca de su estrella como 7.400 millones de kilómetros, y el punto más externo de su órbita está a 43.000 millones de kilómetros de distancia de la estrella. El período orbital es de aproximadamente 2000 años.

Referencia: NASAESA, P. Kalas y J. Graham (Universidad de California, Berkeley), y M. Clampin (Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA)

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