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Descubierto un nuevo planeta extrasolar potencialmente oceánico

A 100 años luz de distancia, un planeta más grande que la Tierra orbita dos estrellas. Todo indica que podría ser un planeta rocoso con un océano profundo. Es necesario más estudio, pero los científicos están intrigados y dicen que vale la pena mirar más de cerca.

Representación artística de un exoplaneta de tipo súper Terrestre, TOI 1452 b, como podría verse si el planeta fuera un “mundo oceánico”, una de las posibilidades sugeridas en un nuevo estudio. Crédito: Benoit Gougeon, Université de Montréal.

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Utilizando observaciones del Satélite de Estudio de Exoplanetas en Tránsito (TESS) de la NASA, respaldado por telescopios terrestres, un equipo internacional dirigido por la Universidad de Montreal anunció el descubrimiento de una “super-Tierra”, un planeta que es potencialmente rocoso como el nuestro, pero más grande, orbitando una estrella enana roja a unos 100 años luz de distancia. Una investigación adicional podría arrojar luz sobre una posibilidad intrigante: que el planeta podría ser un “mundo acuático”.

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Los planetas oceánicos son imaginados durante mucho tiempo pero difíciles de confirmar, y TOI-1452 b no es diferente. Aproximadamente un 70% más grande que la Tierra, y aproximadamente cinco veces más masiva, su densidad podría ser consistente con tener un océano muy profundo. Pero se necesitará más seguimiento. El planeta también podría ser una roca enorme, con poca o ninguna atmósfera. Incluso podría ser un planeta rocoso con una atmósfera de hidrógeno y helio.

Si se demostrara que TOI-1452 b es un mundo oceánico, ese océano podría ser bastante profundo. Mientras que la superficie de la Tierra es 70% de agua, nuestro mar de azul constituye menos del 1% de la masa de la Tierra. Una simulación de TOI-1452 b, creada por especialistas en modelado por computadora en el equipo de descubrimiento, mostró que el agua podría constituir hasta el 30% de su masa. Esa proporción es comparable a las lunas acuosas de nuestro sistema solar, Ganímedes y Calisto de Júpiter, o Titán y Encélado de Saturno, que se cree que ocultan océanos profundos bajo capas de hielo.

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TOI-1452 b hace una órbita completa de su estrella cada 11 días, un “año” en TOI-1452 b. Pero debido a que la estrella enana roja es más pequeña y más fría que nuestro Sol, el planeta recibe una cantidad similar de luz de su estrella que Venus de nuestro Sol. El agua líquida podría existir en la superficie del planeta, a pesar de su órbita cercana. La estrella, por cierto, es una de un par; su compañero gravitacional también es una enana roja, estimada en una órbita de 1.400 años.


El planeta TOI-1452 b parece perfectamente posicionado para una mayor investigación por parte del Telescopio Espacial James Webb, que ahora ofrece observaciones científicas desde su percha a un millón de millas (1,6 millones de kilómetros) de la Tierra. La distancia del planeta de 100 años luz es, en términos astronómicos, bastante cercana. Su estrella relativamente brillante debería permitir a Webb capturar un espectro de luz estelar que brilla a través de su atmósfera, una especie de huella digital de los componentes atmosféricos. También aparece en una parte del cielo, en la constelación de Draco, que Webb puede observar casi en cualquier época del año. Los investigadores del equipo de descubrimiento dicen que buscarán programar tiempo en Webb para echar un vistazo más de cerca.

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Referencia: El equipo internacional que encontró el planeta fue dirigido por Charles Cadieux, un estudiante de doctorado en la Universidad de Montreal. Lea el comunicado de prensa de la Universidad.

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