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El hielo en Marte: un recurso clave para la exploración y la ciencia

  • El hielo en Marte es un recurso vital para la exploración humana y un objetivo científico de gran interés.

  • El hielo en Marte puede revelar la historia climática del planeta y la posible existencia de vida microbiana.

Los polos de Marte acumulan mucho hielo, principalmente durante el invierno.

El hielo es uno de los recursos más valiosos para la exploración humana de Marte, ya que puede proporcionar agua potable, oxígeno y combustible para los cohetes. Sin embargo, encontrar hielo accesible en la superficie marciana no es una tarea fácil, ya que las condiciones ambientales son muy hostiles para la presencia de agua líquida. Por eso, los científicos de la NASA han desarrollado un proyecto llamado SWIM (Mapeo de Hielo de Agua Subsuperficial), que utiliza datos de varias misiones orbitales para identificar los lugares donde es más probable que haya hielo enterrado bajo el suelo. ¹


El hielo en Marte se encuentra principalmente en los polos, donde hay grandes capas de hielo de agua y dióxido de carbono. Sin embargo, estas regiones son demasiado frías para que los astronautas puedan sobrevivir mucho tiempo. Por eso, el proyecto SWIM se enfoca en las latitudes medias y bajas, donde el clima es más templado y el hielo está más cerca de la superficie. ¹


Esta fotografía fue tomada muy al norte del ecuador apenas dos días después del solsticio de invierno, cuando el Sol estaba apenas unos grados sobre el horizonte. Las dunas de arena se mueven a través de este paisaje desde arriba a la izquierda hasta abajo a la derecha. Las heladas invernales cubren la mitad más fría de cada duna, orientada al norte (pero no la mitad más cálida orientada al sur). La escarcha aquí es una mezcla de hielo de dióxido de carbono y hielo de agua y desaparecerá en unos meses cuando llegue la primavera.  El mapa se proyecta aquí a una escala de 50 centímetros (19,7 pulgadas) por píxel. (La escala de la imagen original es de 62,1 centímetros [24,4 pulgadas] por píxel [con agrupamiento de 2 x 2]; se resuelven objetos del orden de 186 centímetros [73,2 pulgadas] de ancho). El norte está arriba.
Dunas heladas en las profundidades del invierno. Esta fotografía fue tomada muy al norte del ecuador apenas dos días después del solsticio de invierno, cuando el Sol estaba apenas unos grados sobre el horizonte. Las dunas de arena se mueven a través de este paisaje desde arriba a la izquierda hasta abajo a la derecha. Las heladas invernales cubren la mitad más fría de cada duna, orientada al norte (pero no la mitad más cálida orientada al sur). La escarcha aquí es una mezcla de hielo de dióxido de carbono y hielo de agua y desaparecerá en unos meses cuando llegue la primavera. El mapa se proyecta aquí a una escala de 50 centímetros (19,7 pulgadas) por píxel. (La escala de la imagen original es de 62,1 centímetros [24,4 pulgadas] por píxel [con agrupamiento de 2 x 2]; se resuelven objetos del orden de 186 centímetros [73,2 pulgadas] de ancho). El norte está arriba. Crédito: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona


Los mapas de SWIM muestran que hay zonas donde el hielo está a menos de un metro de profundidad, lo que facilitaría su extracción con herramientas simples. Estas zonas se encuentran sobre todo en los bordes de antiguos cráteres, donde el hielo se ha acumulado por la erosión eólica y la deposición de polvo. Otras zonas donde hay hielo superficial son las laderas orientadas al norte, donde la radiación solar es menor y el hielo se conserva mejor. ¹


Además de ser un recurso vital para los futuros exploradores, el hielo en Marte también es un importante objetivo científico, ya que puede revelar la historia climática del planeta y la posible existencia de vida microbiana. De hecho, recientemente se ha descubierto un lago subglacial en el polo sur de Marte, a 1,5 km de profundidad y con unos 20 km de extensión, que podría albergar algún tipo de organismo extremófilo. ²


También se ha encontrado evidencia de que Marte tuvo en el pasado un clima más cálido y húmedo, que permitió la formación de ríos, lagos y océanos. Estos cuerpos de agua líquida podrían haber sido el escenario de la aparición de la vida en Marte, hace unos 3.800 millones de años. Sin embargo, por causas aún desconocidas, Marte perdió gran parte de su atmósfera y su campo magnético, lo que provocó el enfriamiento y la desecación del planeta. ³


El hielo en Marte es, por tanto, una ventana al pasado y al futuro del planeta rojo, que nos puede ayudar a comprender mejor su evolución y su potencial para albergar vida. Por eso, las próximas misiones a Marte tendrán como objetivo principal el estudio y la explotación del hielo, tanto para fines científicos como para fines prácticos.



 

Referencias:

(1) Presencia de agua en Marte - Wikipedia, la enciclopedia libre. https://es.wikipedia.org/wiki/Presencia_de_agua_en_Marte.

(2) La NASA señala los lugares de Marte donde puede haber hielo. https://as.com/actualidad/ciencia/la-nasa-senala-los-lugares-de-marte-donde-puede-haber-hielo-n/.

(3) Descubren rastros de un glaciar en Marte que sugieren la presencia .... https://www.nationalgeographic.com.es/ciencia/se-descubren-rastros-glaciar-region-ecuatorial-marte_19673.

(4) La NASA señala los lugares de Marte donde puede haber hielo. https://as.com/actualidad/ciencia/la-nasa-senala-los-lugares-de-marte-donde-puede-haber-hielo-n/.

(5) Presencia de agua en Marte - Wikipedia, la enciclopedia libre. https://es.wikipedia.org/wiki/Presencia_de_agua_en_Marte.

(6) Descubren rastros de un glaciar en Marte que sugieren la presencia .... https://www.nationalgeographic.com.es/ciencia/se-descubren-rastros-glaciar-region-ecuatorial-marte_19673.

(7) Getty Images. https://www.gettyimages.com/detail/photo/mars-exploration-water-landscape-rover-royalty-free-image/505137454.

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