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El próximo viaje del Rover marciano Perseverance

El Rover Perseverance ha cumplido más de un año en la superficie de Marte. Su misión principal tiene origen en el cráter Jezero dentro de un antiguo delta donde se cree que existió un rio hace millones de años y condiciones para la vida. Ahora el astuto robot de la NASA busca su próximo viaje y la agencia espacial nos deja algunas pistas.

Esta imagen muestra dos ubicaciones en el cráter Jezero de Marte donde el rover Perseverance de la NASA recolectó muestras de rocas para un posible regreso a la Tierra en el futuro.Crédito: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS

Mientras el Rover sigue su trabajo de astrobiología centrado en la extracción de rocas y muestras del suelo para devolverlas a la Tierra en la futura misión Mars Returns, la NASA ya está pensando en los siguientes pasos vehículo.

Las últimas imágenes panorámicas tomadas en suelo marciano ayudan a los ingenieros de la misión a tomar ciertas decisiones, una de ellas es definir por donde guiar el robot de 1025kg y 2,7 metros de diámetro.

Intrigantes rocas marcianas rodean al rover Perseverance de la NASA en este panorama que muestra un antiguo delta de un río, hecho a partir de imágenes capturadas por el sistema de cámara Mastcam-Z. Este mosaico de 2.500 millones de píxeles, que combina 1.118 fotogramas individuales, es la panorámica de paisaje más detallada jamás devuelta desde Marte. Crédito: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS

El cráter Jezero

El delta en el cráter Jezero de Marte es un área donde los científicos suponen que, hace miles de millones de años, un río una vez fluyó hacia un lago y depositó rocas y sedimentos en forma de abanico. Se cree que los deltas son los mejores lugares de Marte para buscar signos potenciales de vida microbiana antigua. La llegada al delta de Jezero ha sido el objetivo principal de la misión Perseverance desde que el rover aterrizó en el cráter en febrero de 2021.

El panorama muestra rocas sedimentarias de gran interés para los científicos. El rover Perseverance ha erosionado la superficie de varias rocas en esta área y ha adquirido información de composición. También ha recolectado muestras de rocas que la campaña Mars Sample Return podría traer a la Tierra en el futuro, lo que permitiría estudios de laboratorio detallados como parte de la búsqueda de signos de vida antigua.

La imagen muestra los colores naturales de Marte sin retoques por parte del equipo técnico.

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La ubicación actual del Rover

La ruta del rover Perseverance Mars de la NASA, desde su lugar de aterrizaje en el suelo del cráter Jezero hasta el antiguo delta del río, que actualmente está explorando, se muestra en la imagen anotada abajo, compuesta por vistas aéreas del Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la agencia. La estrella roja indica la ubicación del rover en septiembre de 2022.

Fotografía aérea realizada por Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) con anotaciones de la posición actual del Rover Perseverance. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona/USGS/JHU-APL

Perseverance aterrizó en “Octavia E. Butler Landing” el 18 de febrero de 2021 y exploró formaciones en el suelo del cráter Jezero antes de conducir hacia el delta. El delta, al que llegó Perseverance en abril de 2022, es un área en forma de abanico donde, hace miles de millones de años, un río desembocaba en un lago y depositaba rocas y sedimentos. Los científicos lo consideran uno de los mejores lugares de Marte para buscar signos potenciales de vida microbiana antigua.

Para esta imagen, el equipo de Perseverance y el Servicio Geológico de EE. UU. colaboraron en el mapa base, combinando múltiples imágenes de la cámara del Experimento de imágenes de alta resolución (HiRISE) con color del espectrómetro de imágenes de reconocimiento compacto para Marte (CRISM), ambos instrumentos a bordo de MRO. Las imágenes HiRISE utilizadas abarcan un período de 2007 a 2017.

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Posibles rutas

La imagen anotada a continuación destaca las rutas potenciales que el equipo Perseverance de la NASA está considerando para el mes de septiembre de 2022. El objetivo es que el rover conduzca desde el frente de un antiguo delta del río hasta el borde del cráter Jezero. El equipo continuará investigando el terreno marciano y considerará el potencial científico de estas opciones antes de elegir la ruta del rover.

Fotografía aérea realizada por Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) con anotaciones de la posición actual del Rover Perseverance. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Universidad de Arizona/USGS/JHU-APL

Tras realizar el viaje a través del delta, el rover debería volver a la localización actual para depositar las muestras recogidas en la capsula del cohete Mars Return que la NASA prepara junto a la Agencial Espacial Europea. El proyecto incluye un brazo robótico capaz de recoger las muestras directamente del rover y depositarlas dentro de unos recipientes que regresarían al Planeta Tierra.

El objetivo final de la misión es estudiar si existió vida en Marte hace millones de años y estudiar el terreno donde deberían aterrizar futuras misiones tripuladas del proyecto Artemis de la NASA y ESA.

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