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El rover Perseverance descubre posibles compuestos orgánicos en las rocas del cráter de Marte

Las muestras de roca del cráter Jezero analizadas por el rover Perseverance Mars de la NASA muestran evidencia de agua líquida y firmas que podrían ser compuestos orgánicos.

Los análisis de múltiples rocas encontradas en el fondo del cráter Jezero en Marte, donde aterrizó el rover Perseverance en 2020, revelaron una interacción significativa entre las rocas y el agua líquida. En esas rocas también se ha descubierto evidencia consistente con la presencia de compuestos orgánicos.

Los compuestos orgánicos (compuestos químicos con enlaces carbono-hidrógeno) se pueden crear a través de procesos no biológicos, por lo que la mera existencia de estos compuestos no es evidencia directa de vida. Para determinar esto de manera concluyente, se necesitaría una misión futura que devuelva las muestras a la Tierra .

Dirigido por investigadores de Caltech y llevado a cabo por un equipo internacional que incluye investigadores del Imperial College London , el estudio se publicó el 23 de noviembre en la revista Science .

El profesor Mark Sephton, del Departamento de Ingeniería y Ciencias de la Tierra del Imperial College de Londres, es miembro del equipo científico que participó en las operaciones del rover en Marte y consideró las implicaciones de los resultados. Él dijo: “Espero que algún día estas muestras puedan devolverse a la Tierra para que podamos ver la evidencia de agua y posible materia orgánica, y explorar si las condiciones eran adecuadas para la vida en la historia temprana de Marte”.

Agua en movimiento

La perseverancia encontró previamente compuestos orgánicos en el delta de Jezero. Los deltas son formaciones geológicas en forma de abanico creadas en la intersección de un río y un lago en el borde del cráter.

Los científicos de la misión estaban particularmente interesados ​​en el delta de Jezero porque tales formaciones pueden preservar microorganismos. Los deltas se crean cuando un río que transporta sedimentos de grano fino ingresa a un cuerpo de agua más profundo y de movimiento más lento. A medida que el agua del río se esparce, se ralentiza bruscamente, depositando los sedimentos que transporta y atrapando y preservando los microorganismos que puedan existir en el agua.

Sin embargo, el suelo del cráter, donde el rover aterrizó por razones de seguridad antes de viajar al delta, era más un misterio. En los lechos de los lagos, los investigadores esperaban encontrar rocas sedimentarias, porque el agua deposita capa tras capa de sedimento. Sin embargo, cuando el rover aterrizó allí, algunos investigadores se sorprendieron al encontrar rocas ígneas (magma enfriado) en el suelo del cráter con minerales que registraron no solo procesos ígneos sino un contacto significativo con el agua.

Estos minerales, como carbonatos y sales, requieren agua para circular en las rocas ígneas, excavando nichos y depositando minerales disueltos en diferentes áreas como vacíos y grietas. En algunos lugares, los datos muestran evidencia de materia orgánica dentro de estos nichos potencialmente habitables.

Descubierto con SHERLOC

Los minerales y los posibles compuestos orgánicos coubicados se descubrieron utilizando SHERLOC, o el instrumento Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals.

Montado en el brazo robótico del rover, SHERLOC está equipado con una serie de herramientas, incluido un espectrómetro Raman que utiliza un tipo específico de fluorescencia para buscar compuestos orgánicos y también ver cómo se distribuyen en un material, lo que brinda información sobre cómo se conservaron. en ese lugar.

Bethany Ehlmann, coautora del artículo, profesora de ciencia planetaria y directora asociada del Instituto Keck de Estudios Espaciales, dijo: “Las capacidades microscópicas de imágenes de composición de SHERLOC realmente han abierto nuestra capacidad para descifrar el orden temporal de Marte. ambientes pasados.”

A medida que el rover avanzaba hacia el delta, tomó varias muestras de las rocas ígneas alteradas por el agua y las almacenó para una posible misión futura de devolución de muestras. Las muestras tendrían que devolverse a la Tierra y examinarse en laboratorios con instrumentación avanzada para determinar definitivamente la presencia y el tipo de compuestos orgánicos y si tienen algo que ver con la vida.

Imagen de la portada: Este mosaico fotográfico en color mejorado Mastcam-Z del rover Perseverance muestra una colina cerca del cráter Jezero apodada informalmente “Kodiak” por el equipo del rover.  Crédito: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS;  editado por Jim Bell/ASU

Referencia: “Procesos de alteración acuosa en el cráter Jezero, implicaciones de Marte para la geoquímica orgánica” por Eva L. Scheller, Joseph Razzell Hollis, Emily L. Cardarelli, Andrew Steele, Luther W. Beegle, Rohit Bhartia, Pamela Conrad, Kyle Uckert, Sunanda Sharma, Bethany L. Ehlmann, William J. Abbey, Sanford A. Asher, Kathleen C. Benison, Eve L. Berger, Olivier Beyssac, Benjamin L. Bleefeld, Tanja Bosak, Adrian J. Brown, Aaron S. Burton, Sergei V Bykov, Ed Cloutis, Alberto G. Fairén, Lauren DeFlores, Kenneth A. Farley, Deidra M. Fey, Teresa Fornaro, Allison C. Fox, Marc Fries, Keyron Hickman-Lewis, William F. Hug, Joshua E. Huggett, Samara Imbeah, Ryan S. Jakubek, Linda C. Kah, Peter Kelemen, Megan R. Kennedy, Tanya Kizovski, Carina Lee, Yang Liu, Lucia Mandon, Francis M. McCubbin, Kelsey R. Moore, Brian E. Nixon, Jorge I Núñez,Carolina Rodríguez Sánchez-Vahamonde, Ryan D. Roppel, Mitchell Schulte, Mark A. Sephton, Shiv K. Sharma, Sandra Siljeström, Svetlana Shkolyar, David L. Shuster, Justin I. Simon, Rebecca J. Smith, Kathryn M. Stack, Kim Steadman, Benjamin P. Weiss, Alyssa Werynski, Amy J. Williams, Roger C. Wiens, Kenneth H. Williford, Kathrine Winchell, Brittan Wogsland, Anastasia Yanchilina, Rachel Yingling y Maria-Paz Zorzano, 23 de noviembre de 2022,ciencia _ DOI: 10.1126/ciencia.abo5204

La investigación fue financiada por la NASA, el Consejo Europeo de Investigación, la Agencia Espacial Nacional Sueca y la Agencia Espacial del Reino Unido.

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