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El Telescopio Espacial James Webb y el Hubble se unen para mirar a través del polvo cósmico

La combinación de los superpoderes de los dos telescopios revela características nunca antes vistas de un par de galaxias distantes.

Los astrónomos estudian cómo el polvo interestelar interfiere con la luz de la galaxia elíptica simple a la izquierda, que se encuentra más lejos de la Tierra que la galaxia espiral más intrincada a la derecha. Crédito de la imagen: NASA, ESA, CSA, Rogier Windhorst (ASU), William Keel (Universidad de Alabama), Stuart Wyithe (Universidad de Melbourne), JWST PEARLS Team.

La imagen recién publicada, que captura dos galaxias que aparecen cerca una de la otra, combina las mediciones infrarrojas tomadas por el Telescopio Espacial James Webb con las imágenes de luz visible y ultravioleta realizadas por el Telescopio Espacial Hubble.

En la imagen, las dos galaxias conocidas bajo el nombre común VV 191 parecen interactuar entre sí, pero en realidad están bastante distantes. La luz de la simple galaxia elíptica que se ve a la izquierda de la imagen brilla a través de la compleja galaxia espiral de la derecha, que se encuentra más cerca de la Tierra. La luz de la galaxia de fondo tiene que pasar a través de los confines exteriores de los brazos espirales de la galaxia en el frente, que se pueden distinguir en la imagen gracias a la visión infrarroja de Webb. Las características capturadas por Webb están representadas por tonos verdes, amarillos y rojizos en esta imagen, mientras que las observaciones del Hubble se muestran en tonos de azul.

“¡Obtuvimos más de lo que esperábamos al combinar datos del Telescopio Espacial James Webb de la NASA y el Telescopio Espacial Hubble de la NASA!” Rogier Windhorst, astrónomo de la Universidad Estatal de Arizona y autor principal del nuevo artículo de investigación, dijo en un comunicado de la NASA.(se abre en una pestaña nueva). “Los nuevos datos de Webb nos permitieron rastrear la luz que fue emitida por la galaxia elíptica blanca brillante, a la izquierda, a través de la galaxia espiral sinuosa a la derecha, e identificar los efectos del polvo interestelar en la galaxia espiral”.

El seguimiento de la distribución del polvo en las galaxias ayuda a los astrónomos a comprender cómo este polvo altera el brillo y el color de los objetos de fondo, agregó Windhorst. Además, las regiones con altas concentraciones de polvo y gas son probablemente áreas donde se forman nuevas estrellas y planetas, lo que los convierte en objetivos particularmente atractivos para los astrónomos.

Al analizar esta imagen, los astrónomos hicieron un descubrimiento adicional: encontraron una galaxia desconocida y muy distante que se hizo visible gracias a la combinación de los superpoderes observacionales de Webb y un efecto conocido como lente gravitacional, por el cual objetos en primer plano extremadamente masivos doblan la luz, actuando como una lupa para cuerpos débiles en el fondo.

Los astrónomos descubrieron una galaxia previamente desconocida gracias a la combinación de la visión infrarroja del Telescopio Espacial James Webb y el efecto conocido como lente gravitacional. (Crédito de la imagen: NASA, ESA, CSA, Rogier Windhorst (ASU), William Keel (Universidad de Alabama), Stuart Wyithe (Universidad de Melbourne), JWST PEARLS Team)

La galaxia desconocida, que aún no ha sido nombrada, se puede ver a la izquierda de la galaxia elíptica blanca como una raya arqueada de luz naranja. De hecho, la galaxia con lentes es visible dos veces en esta imagen, gracias al efecto de duplicación que viene con las lentes gravitacionales. La segunda aparición, sin embargo, es mucho más difícil de detectar. La galaxia brilla como un pequeño y tenue punto a las 4 en punto en el recuadro ampliado.

“Estas imágenes de la galaxia con lentes son tan débiles y tan rojas que no fueron reconocidas en los datos del Hubble, pero son inconfundibles en la imagen del infrarrojo cercano de Webb”, dijo Windhorst en el comunicado. “Las simulaciones de galaxias con lentes gravitacionales como esta nos ayudan a reconstruir cuánta masa hay en las estrellas individuales, junto con la cantidad de materia oscura que hay en el núcleo de esta galaxia”.

VV 191 fue seleccionado como objetivo para las observaciones de Webb de aproximadamente 2.000 galaxias encontradas en las imágenes de Webb por científicos ciudadanos como parte del proyecto Galaxy Zoo. Hay más que necesita una exploración en profundidad en esta imagen, dijo Windhorst. Las galaxias espirales de diferentes tamaños y colores están dispersas en el fondo, por lo que los astrónomos tienen que hacer más trabajo para comprender qué tan lejos están y cuánto polvo contienen.

Las observaciones se describieron en dos artículos aún no publicados que están disponibles a través del repositorio en línea Arxiv.

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