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La conquista del Sistema Solar: viaje a Saturno

Olvídate de Marte, ¿cuándo volarán los humanos a Saturno?

Imagen de Saturno tomada por Cassini Crédito: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

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Puede ser difícil de entender ahora, pero la exploración humana del sistema solar no se detendrá en la Luna y Marte. Eventualmente, nuestros descendientes se extenderán por todo el sistema solar: para aquellos interesados en la exploración espacial, la pregunta es solo de cuándo en lugar de si. Responder a esa pregunta es el enfoque de un nuevo artículo publicado en arXiv por un grupo de investigadores de los Estados Unidos, China y los Países Bajos. Su enfoque es altamente teórico, pero es probable que sea más preciso que las estimaciones anteriores, y da una idea razonable de cuándo podríamos esperar ver a los humanos en el sistema solar exterior. Lo último que creen que podríamos alcanzar el sistema saturniano es 2153.

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Cómo comenzar un cálculo de este tipo es complicado, por lo que es mejor comenzar por lo básico, que en este caso implica un poco de cálculo. Para comprender cuándo los humanos llegarán más lejos en el sistema solar, los autores necesitaban dos variables: distancia y tiempo. En este caso, la distancia se define como la distancia de la Tierra que los humanos han viajado, y el tiempo se define como haber comenzado al comienzo de la Carrera Espacial en 1957 cuando ningún humano aún había abandonado la Tierra.

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Otro punto de datos crítico es cuando los humanos llegaron a la Luna en 1969. A una distancia de .0026 UA, no estaba muy lejos en el sistema solar, pero fue un comienzo. El siguiente paso en la exploración sigue siendo especulativo en este punto, pero los autores establecieron dos escenarios diferentes para cuando la humanidad llegará a Marte. Dadas las ventanas de lanzamiento, estiman que los primeros humanos pondrán un pie de manera realista en el Planeta Rojo en 2038, que es cuando el programa Artemis de la NASA está planeando. Pero también reconocen que, dada la historia de retrasos en el programa de exploración espacial humana en los últimos tiempos, podría ser tan tarde como 2048.

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Usando este punto de partida separado, desarrollan una línea de tiempo “retrasada” del resto de los pasos de exploración y, como es exponencial, tiene un impacto correspondientemente grande en las fechas de otros hitos.

Llegar a Marte ciertamente no es el único factor que afecta la exploración del resto del sistema solar. Los autores utilizan otras dos variables: el presupuesto de la NASA y el nivel de tecnologías de exploración espacial.

El uso del presupuesto de la NASA puede parecer relativamente sesgado, ya que la agencia solo representa a un país, incluso si ese país tiene el programa espacial más extenso del mundo. Sin embargo, puede actuar como un indicador de la financiación de la exploración espacial en general, aunque el sector privado ha estado ganando más atención recientemente. Sin duda, existe un debate dentro de la comunidad espacial sobre si la primera persona en Marte será de una agencia gubernamental. De cualquier manera, usar el presupuesto de la NASA como una variable en la ecuación desbloquea una relación lineal relativamente simple entre el tiempo y un presupuesto no ajustado a la inflación.


El avance tecnológico es más difícil de cuantificar, pero los autores utilizan un modelo del número de artículos publicados en un año determinado que mencionan la exploración del espacio profundo como un indicador del nivel de tecnología necesario para completar esas misiones. La relación que encontraron para esa métrica del número de artículos a lo largo del tiempo es exponencial, alcanzando un máximo de casi 2,000 artículos por año recientemente.

Gráfico exponencial de las distancias a la Tierra de la exploración humana. Crédito: Rosen et al.

Esta combinación de relaciones lineales y exponenciales da como resultado una ecuación que se puede resolver conectando los puntos de datos de distancia y tiempo del comienzo de la carrera espacial, el primer aterrizaje tripulado en la Luna y el (todavía hipotético) primer aterrizaje tripulado. en Marte. A partir de ese modelo, las fechas de los hitos comienzan a desmoronarse. La humanidad podría llegar al cinturón de asteroides en 2073, al sistema de Júpiter en 2103 y finalmente a Saturno en 2132. Como se discutió anteriormente, existen algunas diferencias potenciales significativas basadas en la incertidumbre del aterrizaje planeado en Marte. Aún así, la tendencia general es de exploración exponencial, siempre que continuemos con nuestro nivel actual de progreso tecnológico y niveles presupuestarios. Eso sería música para los oídos de cualquier aficionado al espacio.

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