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La nave espacial Juno se prepara para un nuevo acercamiento a Io

El 30 de julio la nave espacial Juno alimentada por energía solar echará otro vistazo a Io, la luna volcánica de Júpiter.

Cuando la misión Juno de la NASA vuele cerca de la luna volcánica de Júpiter, Io, el domingo 30 de julio, la nave espacial hará su aproximación más cercana hasta el momento, llegando a 22.000 kilómetros de altitud sobre el satélite natural. Se espera que los datos recopilados por el JIRAM (Jovian InfraRed Auroral Mapper) de construcción italiana y otros instrumentos científicos proporcionen una gran cantidad de información sobre los cientos de volcanes en erupción que vierten lava fundida y gases sulfurosos en toda la luna adornada con volcanes.

“Si bien JIRAM fue diseñado para observar la aurora polar de Júpiter, su capacidad para identificar fuentes de calor está demostrando ser indispensable en nuestra búsqueda de volcanes activos en Io”, dijo el investigador principal de Juno, Scott Bolton, del Southwest Research Institute en San Antonio. “A medida que nos acercamos con cada sobrevuelo, JIRAM y otros instrumentos a bordo de Juno se suman a nuestra biblioteca de datos sobre la luna, lo que nos permite no solo resolver mejor las características de la superficie, sino también comprender cómo cambian con el tiempo”.


En la parte superior e inferior derecha, las imágenes de JunoCam tomadas en mayo de 2023 de la luna Io de Júpiter muestran campos de lava que rodean los volcanes Volund A y B parecen estar creciendo en tamaño. La nave espacial anterior de la NASA tomó imágenes de la misma región en 1996, abajo a la izquierda, y 2007, abajo en el centro.  Crédito: Galileo: NASA/JPL/Universidad de Arizona. Nuevos horizontes: NASA/JHUAPL/SWRI. Juno: Datos de imagen: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS. Procesamiento de imágenes: Jason Perry (CC BY)

Lanzada en 2011, la nave espacial Juno alimentada por energía solar ha estado estudiando el sistema joviano desde 2016 y comenzará el tercer año de su misión extendida el 31 de julio.

La luna volcánica Io

Ligeramente más grande que la luna de la Tierra, Io es un mundo en constante tormento. No solo el planeta más grande del sistema solar siempre lo está tirando gravitacionalmente, sino que también lo están los hermanos galileanos de Io: Europa y la luna más grande del sistema solar, Ganímedes. El resultado es que Io se estira y aprieta continuamente, acciones vinculadas a la creación de la lava que se ve en erupción desde sus numerosos volcanes.

Durante el último sobrevuelo de Juno de Io, que ocurrió el 16 de mayo, el generador de imágenes JunoCam tomó una foto desde 35.600 kilómetros de altitud que muestra una mancha en la región Volund de la luna, cerca del ecuador. Tales manchas son de grandioso valor para los científicos planetarios.

“Cuando lo comparé con imágenes de luz visible tomadas de la misma área durante los sobrevuelos de Galileo y New Horizons (en 1999 y 2007), me emocionó ver cambios en Volund, donde el campo de flujo de lava se había expandido hacia el oeste y otro volcán justo al norte de Volund tenía flujos de lava fresca que lo rodeaban”, dijo Jason Perry, del Centro de Operaciones HiRISE de la Universidad de Arizona en Tucson. “Io es conocida por su actividad volcánica extrema, pero después de 16 años, es muy agradable ver estos cambios de cerca nuevamente.

Durante ese mismo paso del 16 de mayo, JIRAM encontró una pistola humeante propia. Construido por la Agencia Espacial Italiana, Agenzia Spaziale Italiana, el generador de imágenes infrarrojas pudo capturar Loki Patera de 202 kilómetros de ancho, la depresión volcánica más grande de Io. A menos de 10 kilómetros por píxel, los datos de JIRAM revelan lo que podría ser un volcán activo. El equipo espera otra mirada con el próximo sobrevuelo.


La nave espacial Juno de la NASA voló más allá de la luna volcánica de Júpiter, Io, y el gigante gaseoso el 16 de mayo, como se muestra en esta representación que se basa en imágenes de la JunoCam de la nave espacial. Crédito: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS

“Los datos muestran que la lava podría estar burbujeando a la superficie en la parte noroeste y creando un lago de lava al sur y al este”, dijo Alessandro Mura, co-investigador del Instituto Nacional de Astrofísica en Roma. “Cualquier vulcanólogo le dirá que es importante determinar si un lago de lava tiene una fuente estable de material de una cámara subterránea. Estos datos, y los que recopilamos en los próximos sobrevuelos, serán cruciales para comprender el tipo de vulcanismo que está ocurriendo en Io”.

Jóvenes científicos se enfrentan a Júpiter

El 17 de julio, Bolton y otros miembros de la misión se reunieron con 49 estudiantes y científicos de toda Europa en la Universidad de Roma para asistir a un taller de una semana sobre los datos de vanguardia de Juno sobre Júpiter y sus lunas.

“Las contribuciones de las comunidades científicas y de ingeniería europeas han sido fundamentales para el éxito de nuestra misión”, dijo Bolton. “Esta es solo una pequeña forma de retribuir a la comunidad que significa tanto para nosotros. Durante el taller, los estudiantes y los investigadores de carrera temprana trabajaron con miembros del equipo científico de Juno para desarrollar algunos proyectos científicos emocionantes basados en nuestros datos. Según lo que vi y el entusiasmo de estos jóvenes, el futuro de la exploración planetaria es brillante aquí en Europa”.

Crédito: nota traducida de https://www.nasa.gov/juno

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