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La primera erupción estelar gigante detectada

Los científicos identificaron una eyección de masa coronal (CME) de una estrella que no sea nuestro Sol por primera vez utilizando el observatorio de rayos X Chandra. Los datos de Chandra permitieron obtener la masa de la CME, equivalente a dos mil millones de libras, aproximadamente diez mil veces mayor que las CME más masivas lanzadas al espacio interplanetario por nuestro Sol. Los resultados confirmaron que las eyecciones de masa coronal se producen en estrellas magnéticamente activas.

Una eyección de masa coronal (CME) de nuestro Sol observada por el Observatorio de Dinámica Solar de la NASA.

¿Qué es una CME?

Las inyecciones de masa coronal (CME) implican una expulsión de material a gran escala, y se han observado con frecuencia en el Sol. Un nuevo estudio que utiliza el Observatorio de rayos X Chandra de la NASA ha detectado una CME de una estrella diferente, lo que proporcionó una nueva visión de estos poderosos fenómenos. Como su nombre lo indica, estos eventos ocurren en la corona, que es la atmósfera exterior de una estrella.

La CME de la estrella HR 9024

Esta CME “extrasolar” fue vista desde una estrella llamada HR 9024, que se encuentra a unos 450 años luz de la Tierra. Esta es la primera vez que los investigadores identificaron una CME de una estrella que no sea el Sol. Este evento estuvo marcado por un intenso destello de rayos X seguido de la emisión de una burbuja gigante de plasma, es decir, gas caliente que contiene partículas cargadas.


¿Cuando se producen?

Los resultados confirman que las CME se producen en estrellas magnéticamente activas, y también abren la oportunidad de estudiar sistemáticamente tales eventos dramáticos en estrellas distintas del Sol.


¿Cómo se detectó?

El espectrómetro de rejilla de transmisión de alta energía, o HETGS, a bordo de Chandra es el único instrumento que permite mediciones de los movimientos de los plasmas coronales con velocidades de solo unas pocas decenas de miles de millas por hora, como las observadas en HR 9024. Durante la llamarada, las observaciones de Chandra detectaron claramente material muy caliente (entre 18 y 45 millones de grados Fahrenheit) que primero se eleva y luego cae con velocidades entre 225,000 y 900,000 millas por hora. Esto está en excelente acuerdo con el comportamiento esperado para el material vinculado a la llamarada estelar.

Un artículo que describe este estudio apareció en la publicación Nature Astronomy y una preimpresión está disponible aquí. El autor principal es Costanza Argiroffi de la Universidad de Palermo en Italia y el Instituto Nacional de Astrofísica (INAF) en Italia. El Centro de Vuelo Espacial Marshall de la NASA en Huntsville, Alabama, administra el programa Chandra para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. El Observatorio Astrofísico Smithsonian en Cambridge, Massachusetts, controla la ciencia y las operaciones de vuelo de Chandra.

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