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Una extraordinaria espiral celeste

Esta notable imagen de la Cámara Avanzada para Sondeos en el Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA muestra una de las formas geométricas más perfectas creadas en el espacio. Captura la formación de una inusual nebulosa preplanetaria, conocida como IRAS 23166 + 1655, alrededor de la estrella LL Pegasi (también conocida como AFGL 3068) en la constelación de Pegaso (el Caballo Alado).

La sorprendente imagen muestra lo que parece ser un delgado patrón en espiral de asombrosa regularidad que serpentea alrededor de la estrella, que a su vez está oculta detrás de un espeso polvo. El patrón espiral sugiere un origen periódico regular para la forma de la nebulosa. El material que forma la espiral se mueve hacia afuera a una velocidad de unos 50 000 km/hora y, combinando esta velocidad con la distancia entre capas, los astrónomos calculan que las conchas están separadas por unos 800 años.

Se cree que la espiral surge porque LL Pegasi es un sistema binario, con la estrella que está perdiendo material y una estrella compañera orbitando entre sí. Se espera que el espaciamiento entre las capas en la espiral refleje directamente el período orbital de la binaria, que de hecho se estima que también es de unos 800 años.

La creación y configuración de nebulosas planetarias es un área emocionante de la evolución estelar. Las estrellas con masas desde aproximadamente la mitad de la del Sol hasta aproximadamente ocho veces la del Sol no explotan como supernovas al final de sus vidas. En cambio, les espera un final más majestuoso a medida que sus capas externas de gas se desprenden y se desplazan hacia el espacio, creando estructuras sorprendentes e intrincadas que para los observadores terrestres a menudo parecen dramáticas pinturas de acuarela. IRAS 23166 + 1655 acaba de comenzar este proceso y la estrella central aún no ha emergido del capullo de polvo envolvente.

Esta imagen fue creada a partir de imágenes del Canal de Campo Ancho de la Cámara Avanzada para Sondeos en el Hubble. Las imágenes a través de un filtro amarillo (F606W, color azul) se combinaron con imágenes a través de un filtro rojo infrarrojo cercano (F804W, color rojo). Los tiempos de exposición fueron de 11 minutos y 22 minutos respectivamente y el campo de visión abarca unos 80 segundos de arco.

Crédito: ESA/NASA & R. Sahai

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