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Chariklo, primer asteroide con anillos

10199 Chariklo fue encontrado el 15 de febrero de 1997 por el equipo de Spacewatch en el Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona y es el primer asteroide con anillos.

En 1997, la directora de SSERVI, Yvonne Pendleton, y su esposo, Dale Cruikshank, observaron los espectros del Centaur 1997 CU26 con su equipo en el Observatorio Keck. Los datos mostraron fuertes absorciones a 1,52 y 2,03 micrómetros atribuibles al hielo de agua en la superficie del asteroide. El espectro de reflectancia coincidía con una mezcla de hielo de agua particulado a baja temperatura y material espectralmente sin características pero de color rojo. El hielo de agua dominó el espectro de 1997 CU26, mientras que el metano o los hidrocarburos similares al metano aparentemente dominaron el espectro del objeto del cinturón de Kuiper 1993 SC, lo que quizás indique diferentes orígenes, historias térmicas o ambos para estos dos objetos.

El asteroide 1997 CU26 es el centauro más grande conocido y orbita alrededor del Sol entre Saturno y Urano. Fue el primer objeto Centauro descubierto que tenía hielo de agua en su superficie (ref.revista ciencia). Más tarde, el asteroide 1997 CU26 pasó a llamarse Chariklo.

Chariklo fue el primer asteroide que se descubrió que tenía un sistema de anillos. Fue el quinto sistema de anillos encontrado en nuestro sistema solar, después de Saturno, Júpiter, Urano y Neptuno.

Con un diámetro de aproximadamente 188 millas (302 kilómetros), Chariklo es el miembro más grande de una clase de asteroides conocida como los Centauros. Orbita entre Saturno y Urano en el sistema solar exterior.

En 2013, los científicos apuntaron con varios telescopios al pequeño mundo para estudiarlo mientras pasaba frente a una estrella (una ocultación) y se sorprendieron al detectar dos anillos distintos. Al comparar lo que se vio desde diferentes sitios, el equipo pudo reconstruir no solo la forma y el tamaño del objeto en sí, sino también la forma, el ancho, la orientación y otras propiedades de los anillos recién descubiertos. Se cree que los anillos tienen entre dos y cuatro millas (3-7 kilómetros) de ancho.

Felipe Braga-Ribas del Observatorio Nacional/MCTI de Brasil, en un artículo publicado en la revista Nature, informó que Chariklo tiene dos anillos estrechos y densos.

Los astrónomos sugieren que los anillos están formados por restos de una colisión cósmica (como la que se cree que dio lugar a la Luna de la Tierra). El hecho de que los anillos estén tan claramente confinados sugiere que las “lunas pastoras” pueden estar manteniéndolos en línea.

“Es probable que Chariklo tenga al menos una pequeña luna esperando ser descubierta”, dijo Braga-Ribas.

Referencia: Revista ESO, Science Magazine

Descripción imagen de la portada: La impresión de este artista muestra cómo se verían los anillos desde cerca de la superficie de Chariklo. Crédito de la imagen: NASA/JPL

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