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Científicos descubren gran diversidad de compuestos orgánicos en meteorito marciano

Tissint, un meteorito marciano que cayó en picado a la Tierra y se estrelló en Marruecos hace más de 11 años, es uno de los cinco meteoritos de este tipo que se han observado durante su descenso a nuestro planeta.

Un equipo internacional de investigadores, dirigido por Philippe Schmitt-Kopplin de la Universidad Técnica de Munich y Helmholtz Munich e incluyendo a Andrew Steele de Carnegie, ha descubierto una gran diversidad de compuestos orgánicos en el meteorito marciano Tissint. Sus hallazgos han sido publicados recientemente en la revista Science Advances.

Tissint, un meteorito marciano que impactó la Tierra hace más de 11 años y se estrelló en Marruecos, es uno de los cinco meteoritos de este tipo que se han observado mientras caían a nuestro planeta. Fragmentos de ella fueron localizados dispersos en el desierto, a unas 30 millas de la ciudad que le da nombre.

Esta muestra de roca marciana se formó hace cientos de millones de años en nuestro vecino planetario de al lado y fue lanzada al espacio por un evento violento. Desentrañar las historias de origen de los compuestos orgánicos del meteorito Tissint puede ayudar a los científicos a comprender si el Planeta Rojo alguna vez albergó vida, así como la historia geológica de la Tierra.


Meteorito Tissint. Crédito: Ludovic Ferriere, Museo de Historia Natural de Viena

“Marte y la Tierra comparten muchos aspectos de su evolución”, dijo el autor principal Schmitt-Kopplin. “Y mientras que la vida surgió y prosperó en nuestro planeta de origen, la cuestión de si alguna vez existió en Marte es un tema de investigación muy candente que requiere un conocimiento más profundo del agua, las moléculas orgánicas y las superficies reactivas de nuestro planeta vecino”.

Las moléculas orgánicas contienen carbono, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno, azufre y, a veces, otros elementos. Los compuestos orgánicos se asocian comúnmente con la vida, aunque investigaciones previas de meteoritos marcianos demostraron que pueden crearse mediante procesos no biológicos, conocidos como química orgánica abiótica.

“Comprender los procesos y la secuencia de eventos que dieron forma a esta rica recompensa orgánica revelará nuevos detalles sobre la habitabilidad de Marte y potencialmente sobre las reacciones que podrían conducir a la formación de vida”, agregó Steele, quien ha realizado una extensa investigación sobre material orgánico en meteoritos marcianos, incluido Tissint, y es miembro de los equipos científicos de los rovers Perseverance y Curiosity.

Los investigadores pudieron analizar a fondo el inventario orgánico del meteorito, revelando un vínculo entre el tipo y la diversidad de moléculas orgánicas y la mineralogía específica. Sus esfuerzos dieron como resultado el catálogo más completo jamás hecho de la diversidad de compuestos orgánicos encontrados en un meteorito marciano o en una muestra recolectada y analizada por un rover. Este trabajo descubrió detalles sobre cómo evolucionaron los procesos que ocurren en el manto y la corteza de Marte, especialmente con respecto a los compuestos orgánicos abióticos que se formaron a partir de interacciones agua-roca.

De particular interés fue la abundancia de compuestos orgánicos de magnesio, un conjunto de moléculas orgánicas no vistas anteriormente en Marte, que ofrecen nuevos conocimientos sobre la geoquímica de alta presión y alta temperatura que dio forma al interior profundo del Planeta Rojo e indican una conexión entre su ciclo de carbono y su evolución mineral.

Los investigadores dicen que las muestras devueltas de Marte por futuras misiones deberían proporcionar una cantidad sin precedentes de información sobre la formación, estabilidad y dinámica de compuestos orgánicos en entornos marcianos reales.

Referencia: “Complex carbonaceous matter in Tissint martian meteorites give insights into the diversity of organic geochemistry on Mars” por Philippe Schmitt-Kopplin, Marco Matzka, Alexander Ruf, Benedicte Menez, Hasnaa Chennaoui Aoudjehane, Mourad Harir, Marianna Lucio, Jasmine Hertzog, Norbert Hertkorn, Régis D. Gougeon, Victor Hoffmann, Nancy W. Hinman, Ludovic Ferrière, Ansgar Greshake, Zelimir Gabelica, László Trif y Andrew Steele, 11 de enero de 2023, Science Advances. DOI: 10.1126/sciadv.add6439 El estudio fue financiado por la Fundación Alemana de Investigación.

Imagen de la portada: Meteorito Tissint. Crédito: Kurt Kracher, Museo de Historia Natural de Viena

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